Stelling

Rusland leert selectief uit zijn eigen geschiedenis

Stem

Agenda

Manhattan Masters

Het Haagse museum Mauritshuis wist een zeer bijzondere tentoonstelling voor elkaar te krijgen: tien schilderijen van Hollandse meesters uit The Frick Collection in New York. Voor het eerst in zijn bestaan zal het Amerikaanse museum deze kunstwerken in bruikleen geven aan een Europees museum, terwijl het eigen gebouw wordt gerenoveerd.

Op weg naar het einde

Na restauratie is De dood van Maria van Hugo van der Goes terug in het Sint-Janshospitaal. Oog in oog met de dood. Hugo van de Goes, oude meesters, nieuwe blikken is een studie naar de sterfelijkheid. Samen met Jan van Eyck (1390-1441) en Rogier van der Weyden (ong. 1399-1464) is Hugo van der Goes (1440-1482/83) één van de spilfiguren van de Vlaamse Primitieven.

Laatste executie-spektakel

05 oktober 2022 Siebrand Krul

Rainey Bethea is de betreurenswaardige hoofdpersoon van Amerika's laatste openbare executie, 1936. Een Afro-Amerikaanse man, die ongeveer 26 jaar oud was, bekende de verkrachting en moord op een zeventigjarige blanke vrouw genaamd Lischia Edwards, en werd publiekelijk opgehangen in Owensboro, Kentucky. Een sensatiebeluste massa stroomde toe. Het mediacircus en uitglijders bij de verhanging droegen bij aan het einde van openbare executies in de VS.

In de vroege ochtend van 7 juni 1936 betrad Bethea het huis van Lischia Edwards aan East Fifth Street door op het dak van een bijgebouw naast de deur te klimmen. Nadat hij een scherm uit haar raam had verwijderd, ging hij de kamer binnen en maakte haar wakker. Bethea wurgde Edwards en verkrachtte haar met geweld. Toen ze bewusteloos was, zocht hij naar waardevolle spullen en stal hij verschillende van haar ringen. Hij probeerde deze om zijn eigen vingers te doen, verwijderde daarbij zijn eigen zwarte celluloid-gevangenisring en raakte die vervolgens kwijt.
Hij verliet de slaapkamer en verborg de gestolen juwelen in een schuur niet ver van het huis. De misdaad werd laat in de ochtend ontdekt nadat de familie Smith, die beneden woonde, merkte dat ze Edwards niet hadden horen roeren in haar kamer. Politieagenten vonden overal modderige voetafdrukken, en ook Bethea’s celluloid-gevangenisring. Tegen het einde van de zondagmiddag kwam Rainey Bethea als verdachte in beeld nadat verschillende inwoners van Owensboro hadden verklaard dat ze Bethea eerder de ring hadden zien dragen. Omdat Bethea een strafblad had, kon de politie de toen nieuwe identificatietechniek van vingerafdrukken gebruiken om vast te stellen dat Bethea inderdaad in de slaapkamer was gweest. Na vier dagen werd Bethea gevonden en gearresteerd.
Rechter Forrest A. Roby van de Daviess Circuit Court beval de sheriff om Bethea naar de Jefferson County Jail in Louisville te vervoeren. Terwijl hij daarheen werd overgebracht, deed Bethea zijn eerste bekentenis en gaf hij toe dat hij Edwards had verkracht en had gewurgd. Hij gaf de stommiteit van de verloren ring toe.

Rainey Bethea, twee weken voor zijn ophanging.

Op 12 juni 1936 bekende Bethea voor de tweede keer en vertelde de bewakers waar hij de gestolen juwelen had verstopt. Voor de politie van Owensboro een koud kunstje om de sieraden terug te vinden. Volgens de wet van Kentucky kon de grand jury pas op 22 juni bijeenkomen, en de aanklager kon Bethea alleen van verkrachting beschuldigen. Daar zat een bijzondere reden achter. Volgens de wet werden executies wegens moord en diefstal uitgevoerd door elektrocutie in de staatsgevangenis in Eddyville. Verkrachting kan echter worden bestraft door openbare ophanging in de provinciehoofdstad waar het misdrijf heeft plaatsgevonden. Kennelijk was bij voorbaat beslist dat Bethea publiekelijk moest worden terechtgesteld. Hij werd immers niet beschuldigd van de overige misdaden van diefstal, beroving, inbraak, het geven van een valse naam aan de politie of moord. Na een uur en veertig minuten kwam de grand jury met een aanklacht en beschuldigde Bethea van verkrachting.

Florence Shoemaker Thompson was op 13 april 1936 sheriff geworden, nadat haar man, sheriff Everett Thompson, plotseling was overleden. Zij werd daardoor ook belast met de uitvoering van de ophanging.

Op 25 juni 1936 brachten officieren Bethea terug naar Owensboro voor het proces, dat diezelfde dag plaatsvond. Bethea beweerde dat een Clyde Maddox een alibi zou bieden, maar Maddox beweerde dat hij Bethea niet kende. De verdediging heeft vier getuigen gedagvaard: Maddox, Ladd Moorman, Willie Johnson (een medeplichtige volgens Bethea) en Allen McDaniel. De eerste drie werden geserveerd; het kantoor van de sheriff kon echter geen persoon vinden met de naam Allen McDaniel.
Op de avond voor het proces meldde Bethea aan zijn advocaten dat hij schuld wilde bekennen, de volgende dag aan het begin van het proces. De aanklager eiste de doodstraf. In zijn openingsverklaring zei advocaat Herman Birkhead: ‘Dit is een van de meest lafhartige, beestachtige, laffe misdaden die ooit in Daviess County zijn gepleegd. Justitie eist en verwacht de doodstraf door ophanging.’

Op vrijdag 14 augustus 1936 wordt Rainey Bethea gefotografeerd met deputy-sheriffs Albert Riesz en Lawrence Dishman terwijl ze de gevangenis van Jefferson County in Louisville, Kentucky, verlaten voor zijn executie in Owensboro. (AP Photo/Owensboro Messenger-Inquirer)

Na 21 getuigen te hebben ondervraagd, sloot het Openbaar Ministerie de zaak. De verdediging heeft geen getuigen laten horen of horen. Na een slotverklaring van de openbare aanklager, instrueerde de rechter de jury dat, aangezien Bethea schuldig had gepleit, ze ‘… zijn straf moesten vaststellen, met opsluiting in de penitentiaire inrichting voor niet minder dan tien jaar en niet meer dan twintig jaar, of bij de dood.’ Na slechts vier en een halve minuut beraadslaging kwam de jury terug met een doodvonnis door ophanging. Bethea werd vervolgens snel uit het gerechtsgebouw verwijderd en keerde terug naar de Jefferson County Jail. In totaal duurde het proces van Bethea drie uur.

Op 13 augustus 1936 eet Rainey Bethea zijn laatste maaltijd in Louisville, voordat hij publiekelijk wordt opgehangen in Owensboro, Kentucky. (AP Photo/The Courier-Journal)

Hoewel de misdaad plaatselijk berucht was, kreeg het landelijke aandacht omdat de sheriff van Daviess County een vrouw was. Florence Shoemaker Thompson was op 13 april 1936 sheriff geworden, nadat haar man, sheriff Everett Thompson, op 10 april onverwachts stierf aan een longontsteking. Florence werd sheriff door de opvolging van de weduwe en als sheriff van het graafschap kreeg ze de taak Bethea op te hangen. Arthur L. Hash, een voormalige politieagent uit Louisville, bood aan om de executie uit te voeren, wat door Thompson gretig werd geaccepteerd. Ze moest wel beloven zijn naam stil te houden. Merkwaardig daarom dat Hash flink aangeschoten op de executieplek arriveerde, gekleed in een opvallend wit pak en een witte Panama-hoed. Op dat moment wist niemand behalve hij en Thompson dat hij de handel over zou halen.

De 26-jarige Rainey Bethea wordt de galgtrap op geleid.

Op 6 augustus ondertekende de gouverneur van Kentucky, Albert Chandler, het executiebevel en stelde de executie vast voor zonsopgang op 14 augustus. Thompson verzocht de gouverneur om het doodvonnis te herschrijven omdat in het oorspronkelijke bevel stond dat de ophanging zou plaatsvinden op de binnenplaats van het gerechtsgebouw waar de provincie onlangs, tegen aanzienlijke kosten, nieuwe struiken en bloemen had geplant.
Chandler was echter op reis, buiten zijn staat, vandaar dat Keen Johnson, als waarnemend gouverneur, het tweede doodvonnis tekende waarbij de locatie van de ophanging van de binnenplaats van het gerechtsgebouw werd verplaatst naar een leeg stuk in de buurt van de werf van het county.

Bethea’s was de laatste wettelijk gesanctioneerde openbare ophanging in de VS. 20.000 mensen waren in Owensboro samengestroomd om de ophanging te bekijken. Executies zijn in de loop der jaren drastisch veranderd, van publieke spektakels naar sombere en streng gecontroleerde gebeurtenissen in gevangenissen.

Rainey Bethea’s laatste maaltijd bestond uit gebakken kip, varkenskarbonades, aardappelpuree, ingelegde komkommers, maïsbrood, citroentaart en ijs, dat hij om 16.00 uur at. op 13 augustus in Louisville. Om ongeveer een uur ’s nachts brachten de plaatsvervangende sheriffs van Daviess County Bethea van Louisville naar Owensboro. In de gevangenis van Daviess County bezocht de professionele beul Phil Hanna uit Epworth, Illinois, Bethea en droeg hem op om op de X te gaan staan die op het luik zou worden gemarkeerd.
Bethea verliet de gevangenis van Daviess County om 05.21 uur en liep met twee agenten naar het schavot. Binnen twee minuten stond hij aan de voet van het schavot, deed zijn schoenen uit en trok een nieuw paar sokken aan. Hij ging de trap op en ging volgens de instructies op de grote X staan. Nadat Bethea zijn laatste bekentenis had afgelegd aan pater Lammers van de kathedraal van de Assumptie in Louisville, die ook toezicht had gehouden op Bethea’s bekering tot het rooms-katholicisme tijdens zijn opsluiting in de gevangenis van Jefferson County, twee weken voor de executie, plaatsten officieren een zwarte kap over zijn hoofd en bevestigde drie grote banden om zijn enkels, dijen, armen en borst.

Toeschouwers verdringen zich in om de ophanging van Rainey Bethea in Owensboro, Kentucky, op 14 augustus 1936 te zien.

Hanna legde de strop om Bethea’s nek, trok hem aan en gebaarde naar Hash om de handel over te halen. In plaats daarvan deed Hash, die dronken was, niets. Hanna schreeuwde tegen Hash: ‘Doe het!’ Een hulpsheriff leunde toen op de handel, waardoor het valluik opensprong. Bethea viel 2,4 meter naar beneden en zijn nek was op slag gebroken. Daarna bevestigden twee artsen dat hij dood was. Zijn lichaam werd naar het uitvaartcentrum van Andrew & Wheatley gebracht.
Bethea wilde dat zijn lichaam naar zijn zus in South Carolina zou worden gestuurd, zodat zij ervoor kon zorgen dat hij naast zijn vader zou worden begraven, maar tegen deze wens in werd hij begraven in een paupersgraf op de Rosehill Elmwood Cemetery in Owensboro.

Verkopers doen hun best als een menigte zich voor zonsopgang verzamelt – het uur van executie voor de veroordeelde verkrachter Rainey Bethea.

Er werd geschat dat een menigte van ongeveer 20.000 mensen samenkwam om de executie te aanschouwen. Naderhand klaagde Hanna dat Hash de executie niet in zijn dronken toestand had mogen uitvoeren. Hanna zei verder dat het de slechtste vertoning was die hij had meegemaakt in de zeventig ophangingen die hij had begeleid. De schaamte en het mediacircus rond de executie van Bethea versnelden de afschaffing ervan in wetgeving. Als reactie hierop heeft William Attkisson van het 38ste district van de Kentucky State Senaat een wetsvoorstel ingediend dat de eis intrekt dat executies van veroordeelde verkrachters in het openbaar plaatsvinden. Vrij vlot werd zijn voorstel bij wet ondertekend en daarna vielen openbare executies permanent uit de gratie.
Bron: Rare Historical Photo’s. Beeld: Wikimedia Commons/Wikipedia/Britannica/Library of Congress/Daily

Openingsbeeld: Rainey Bethea (geboren in 1909) was de laatste persoon die publiekelijk werd geëxecuteerd in de Verenigde Staten. Alsof het volksvermaak uit de Middeleeuwen is: de ophanging trekt tienduizenden toeschouwers.


Zoeken

Vul hieronder uw zoekterm in:



Boekbespreking

Het gezicht van de Eerste Wereldoorlog

Vol van haat voor alles wat Duits was, kon de Britse soldaat F.A.J. ‘Tanky’ Taylor er niet aan weerstaan om een krijgsgevangene die hij ‘een bijzonder lelijk specimen’ vond de huid vol te schelden. Als reactie haalde de Duitser een aantal foto's uit zijn borstzak. ‘De eerste foto toonde een hoofd, maar onder de ogen, die een meelijwekkende, wanhopige blik hadden, was helemaal geen gezicht te zien. Alleen maar een afschuwelijke puinhoop.

Lees verder

Kroniek

Wilde anti-piratenactie

Op 9 november 1822, tweehonderd jaar geleden, vond voor de kust van Cuba een zeeslag plaats tussen de schoener USS Alligator van de Amerikaanse marine en een squadron van drie piratenschoeners. De actie moest een einde maken aan de piraterij in West-Indië. Zo’n 25 kilometer van Matanzas, Cuba, had een grote bende piraten verschillende schepen gekaapt en hield ze vast voor losgeld.

Lees verder

Heilige van de week

Carolus Borromeus

4 november († 1584) Carolus is een Latijnse vorm van het Germaanse woord karel of kerel, dat vrije man betekent. Al op drieëntwintig jarige leeftijd is Carlo kardinaal en aartsbisschop van de Italiaanse stad Milaan. Zijn oom is paus en kan deze slimme jongeman goed gebruiken in Rome. Hij geeft hem het bestuur van de pauselijke staat. Aartsbisschop van Milaan is hij, tot zijn verdriet, alleen maar in naam.

Lees verder