Stelling

Rusland leert selectief uit zijn eigen geschiedenis

Stem

Agenda

Manhattan Masters

Het Haagse museum Mauritshuis wist een zeer bijzondere tentoonstelling voor elkaar te krijgen: tien schilderijen van Hollandse meesters uit The Frick Collection in New York. Voor het eerst in zijn bestaan zal het Amerikaanse museum deze kunstwerken in bruikleen geven aan een Europees museum, terwijl het eigen gebouw wordt gerenoveerd.

Op weg naar het einde

Na restauratie is De dood van Maria van Hugo van der Goes terug in het Sint-Janshospitaal. Oog in oog met de dood. Hugo van de Goes, oude meesters, nieuwe blikken is een studie naar de sterfelijkheid. Samen met Jan van Eyck (1390-1441) en Rogier van der Weyden (ong. 1399-1464) is Hugo van der Goes (1440-1482/83) één van de spilfiguren van de Vlaamse Primitieven.

Gescalpeerd!

14 december 2021 Siebrand Krul

Robert McGee is een van de weinige mensen in de Amerikaanse grensgeschiedenis die het wegrukken van zijn haar en huid van zijn schedel overleefde. In 1890 nam fotograaf E.E. Henry de zeldzame foto van McGee met zijn scalperende littekens. Dit is het verhaal van hoe Robert McGee in de zomer van 1864 werd gescalpeerd door Sioux-Indiase krijgers en leefde om het verhaal te vertellen.

In 1864 besloten de veertienjarige Robert McGee en zijn familie naar het westen te migreren, zoals de gewoonte was van veel emigranten van die tijd, om een beter leven te zoeken. “Go west!” was de onweerstaanbare aandrang van honderdduizenden immigranten. Hieruit ontstond de typisch Amerikaanse “frontier”-mentaliteit van waaghalzende avonturenzucht. Het gezin sloot zich aan bij een karavaan die op weg was naar Leavenworth, Kansas. Ergens onderweg stierven Roberts ouders en hij werd wees. Eenmaal in Fort Leavenworth vroeg Robert toelating tot het leger, maar hij werd niet aangenomen: te jong. Wanhopig op zoek naar werk, nam hij vervolgens een baan bij een vrachtbedrijf om voorraden naar Fort Union in New Mexico te brengen.

Overlevende Robert McGee werd als kind in 1864 gescalpeerd door Sioux. Foto genomen in 1890.

In de zomer van 1864 liet de vrachtmaatschappij een karavaan uit Fort Leavenworth vertrekken richting Fort Union, en Robert was een van de ‘teamsters’ (voerman, vrachtrijder). Vanwege de gevaren onderweg kreeg de karavaan een escorte mee van het Amerikaanse leger. Ondanks schermutselingen met indianen, haalden de wagens ongeveer 26 mijl per dag. Op 18 juli sloeg de groep, geteisterd door extreme hitte, kamp op in de buurt van Walnut Creek, niet ver van Fort Zarah in de buurt van het huidige Great Bend, Kansas. Met een fort zo dichtbij, werden de teamsters en hun escorte laks over de veiligheid, en ze kampeerden uiteindelijk ongeveer anderhalve kilometer van hun legerescorte.

Ingekleurde versie van de originele foto. (Ingekleurd door Jecinci).

Om ongeveer vijf uur ’s middags werd het kamp aangevallen door 150 Sioux, naar verluidt onder het bevel van het opperhoofd Kleine Schildpad. De indiaanse krijgers doorbraken de kraalring, schoten met pijlen en vuurwapens, en maaiden de teamsters binnen enkele minuten neer, de hele groep werd afgeslacht. De soldaten die belast waren met het beschermen van de karavaan waren op afstand gehouden waardoor de vrachtrijders volkomen verrast werden door de aanval. Elk lid van de karavaan werd gruwelijk mishandeld en geëxecuteerd. Tussen de acht en veertien van hen kwamen die dag om.
De gebeurtenissen die volgden zijn meer een legende dan geschiedenis. McGee beweerde dat hij persoonlijk was gescalpeerd door Little Turtle. Terwijl hij met zijn gezicht naar beneden in het zand lag, liep McGee meerdere pijlwonden op, een pistoolschot in de rug en een tomahawk-wond. Hij herinnerde zich dat hij bij bewustzijn was toen de indiaanse oorlogsleider vierenzestig vierkante centimeter hoofdhuid en haar van zijn hoofd afsneed, beginnend net achter de oren. Er wordt gezegd dat Sioux-krijgers veel grotere stukken hoofdhuid van het hoofd namen dan andere stammen.

Mes en schede, waarschijnlijk Sioux, begin 19de eeuw. Dit soort mes werd meestal gebruikt om te scalperen. (Brooklyn Museum)

Toen de soldaten eindelijk de karavaan bereikten, troffen ze een verschrikkelijk bloedbad aan, iedereen was gescalpeerd. Terwijl de soldaten het slagveld doorzochten, ontdekten ze dat McGee en een andere jongen het hadden overleefd. Was de aanblik van het drama al een grote schok, het vinden van de twee zwaargewonde jongens was zo mogelijk nog erger. Robert werd naar Fort Larned gebracht, waar de postchirurg zijn verwondingen behandelde.
Verbazingwekkend genoeg herstelde McGee van zijn wonden. en hij overleefde, ook al had hij geen hoofdhuid meer. Het is moeilijk te begrijpen hoe iemand zijn leven met zo’n handicap kon voortzetten, maar veel keus had hij natuurlijk niet. De foto, zo’n 25 jaar na de gebeurtenis (in 1890) genomen, toont hoe McGee (de ‘man met veertien levens’) met zijn verminking door het leven moest. En hoe gaat dat dan in Amerika? Van je handicap een kwaliteit maken: een carrière opbouwen met openbare optredens.

Twee scalp-shirts met lange mouwen. Foto door Edward S. Curtis, 1908.

Intussen werd wel geprobeerd het hoofd van McGee toonbaarder te maken, De beste chirurgen experimenteerden ermee, maar slaagden er niet huid en haar te herstellen. McGee werd een legende en zijn verhaal werd meer en meer omweven met fictieve bijzonderheden. Zo zou hij de enige persoon zijn die scalperen overleefde. Dat klopt al niet. Josiah Wilbarger werd aangevallen door Comanche-indianen ongeveer vier mijl ten oosten van het huidige Austin, Texas. Hij werd neergeschoten met pijlen, gescalpeerd en voor dood achtergelaten, maar de man overleefde. Wilbarger wordt geciteerd door te zeggen dat scalperen verrassend pijnloos is, maar ‘terwijl er geen pijn waarneembaar was, klonk het verwijderen van zijn hoofdhuid als het onheilspellende gebrul en gepiep van verre donder’, aldus James de Shield’s ‘Border Wars of Texas’. Een andere overlevende was William Thompson. Tijdens een hinderlaag werd hij in de schouder geschoten en zijn hoofdhuid van zijn schedel gesneden. Tijdens de aanval viel Thompson flauw, maar de zomerhitte zou het bloeden hebben gestelpt.

Foto van Californische Seth Kinman met een Indiase hoofdhuid (linksvoor) in 1864. Hij verzamelde ‘Indiase artefacten’, waaronder scalpen.

Vreemd genoeg lieten de indianen de hoofdhuid van Thompson achter naast de bewusteloze Engelsman. Toen hij bijkwam, pakte hij het op en ging terug naar Omaha, waar hij dr. Richard Moore vroeg om het weer aan zijn schedel te bevestigen. Dat ging natuurlijk niet: zulke transplantaties moeten zo snel mogelijk worden uitgevoerd. Daarop ging Thompson terug naar Engeland en stelde zijn hoofdhuid tentoon voor geld.
Het wegsnijden van de schedelhuid wordt beschouwd als onderdeel van de bredere culturele praktijk van het wegnemen en tentoonstellen van menselijke lichaamsdelen als trofeeën. Het kan zich hebben ontwikkeld als een alternatief voor het afhakken van hoofden, omdat schedelhuid gemakkelijker af te snijden zou zijn, te vervoeren en te bewaren. Scalperen komt voor in zowel de Oude als de Nieuwe Wereld. Specifieke scalpeertechnieken varieerden wel, afhankelijk van de lokale cultuur, maar het algemene proces van scalperen was behoorlijk uniform. De scalpeur greep het haar van een slachtoffer stevig vast, maakte verschillende snelle halfronde sneden met een scherp mes rondom en rukte krachtig aan de bijna afgebakende huid. Die scheidde zich van de schedel en nam enkele van de vijf lagen van de menselijke huid mee.

Big Mouth Spring met versierde hoofdhuidvergrendeling op de rechterschouder. Foto door Edward S. Curtis uit 1910.

Scalperen was op zichzelf niet dodelijk, de meeste slachtoffers stierven aan andere verwondingen van het gevecht. De vroegste instrumenten die bij het scalperen werden gebruikt, waren stenen messen gemaakt van vuursteen, hoornkiezel of obsidiaan, of andere materialen zoals riet of oesterschelpen die konden worden bewerkt tot een mes. Hoewel historische en archeologische gegevens uit de 16de en 17de eeuw niet duidelijk maken hoe wijdverbreid de praktijk van scalperen was in Noord-Amerika vóór het koloniale contact, is het duidelijk dat premies op scalperen, samen met de conflicten tussen kolonisten en inheemse volkeren, het niveau van scalperen verhoogden toen Noord-Amerika werd gekoloniseerd door Europeanen. Zo bood Willem Kieft, gouverneur van de Nederlandse kolonie Nieuw-Amsterdam, premies aan grenswachters en soldaten voor de scalp van vijandige indianen.

Scalpdans van de Minnataree, een onderstam van de Sioux-indianen, schilderij van Karl Bodmer.

Scalperen varieerde in belang en praktijk per regio. Inheemse Amerikanen in het zuidoosten namen scalpen om de status van krijger te verhogen en de geesten van de doden te sussen, terwijl de meeste noordoostelijke stammen liever vijanden gevangen namen dan ze te scalperen. Onder Plains-indianen werden scalpen genomen voor de oorlogseer, vaak van levende slachtoffers. Om hun vijanden te imponeren schoren sommige indianen hun hoofd kaal. De scalp werd soms gebruikt als een ritueel offer of bewaard en gedragen door vrouwen in een triomfantelijke scalpdans, om later door de krijger als hanger te worden bewaard, als stammedicijn te worden gebruikt of ook wel weggegooid.
Bron: Historical photos

Openingsbeeld: William Thompson toont zijn gescalpeerde hoofd.


Fotocredit: Library of Congress / True West Magazine / Wikimedia Commons


Zoeken

Vul hieronder uw zoekterm in:



Boekbespreking

Het gezicht van de Eerste Wereldoorlog

Vol van haat voor alles wat Duits was, kon de Britse soldaat F.A.J. ‘Tanky’ Taylor er niet aan weerstaan om een krijgsgevangene die hij ‘een bijzonder lelijk specimen’ vond de huid vol te schelden. Als reactie haalde de Duitser een aantal foto's uit zijn borstzak. ‘De eerste foto toonde een hoofd, maar onder de ogen, die een meelijwekkende, wanhopige blik hadden, was helemaal geen gezicht te zien. Alleen maar een afschuwelijke puinhoop.

Lees verder

Kroniek

Wilde anti-piratenactie

Op 9 november 1822, tweehonderd jaar geleden, vond voor de kust van Cuba een zeeslag plaats tussen de schoener USS Alligator van de Amerikaanse marine en een squadron van drie piratenschoeners. De actie moest een einde maken aan de piraterij in West-Indië. Zo’n 25 kilometer van Matanzas, Cuba, had een grote bende piraten verschillende schepen gekaapt en hield ze vast voor losgeld.

Lees verder

Heilige van de week

Carolus Borromeus

4 november († 1584) Carolus is een Latijnse vorm van het Germaanse woord karel of kerel, dat vrije man betekent. Al op drieëntwintig jarige leeftijd is Carlo kardinaal en aartsbisschop van de Italiaanse stad Milaan. Zijn oom is paus en kan deze slimme jongeman goed gebruiken in Rome. Hij geeft hem het bestuur van de pauselijke staat. Aartsbisschop van Milaan is hij, tot zijn verdriet, alleen maar in naam.

Lees verder